AFC: Den förhatliga tredjeplatsen

Slutspelet är alldeles runt hörnet och vi börjar långsamt kunna urskilja vilka lag som kommer ta sig dit. För lagen i toppen finns det ytterligare belöningar: vila & hemmaplan. Frågan är vad man önskar sig mest?

De två första lagen i varje konferens får inte bara fördelen av att spela hemma i sin första slutspelsmatch. De får också fördelen av en spelledig vecka under den s.k. wild card-helgen. Om du inte är etta i konferensen ((Och således garanterat hemmaplan genom slutspelet.)) brukar det heta att det är ganska skönt att ”hålla igång”. Att en spelledig vecka bara ”förstör”. För topplagen i AFC har jag dock svårt att tro det.

Mest påtagligt är problematiken för Patriots. För 10 dagar sedan såg allt ganska bra ut. Obesegrade och tämligen komfortabla i toppen av AFC. Men som vi alla vet varar ingenting för evigt. Speciellt inte i NFL. Skador gjorde det tillslut omöjligt för Tom Brady att spela fotboll. Han kan trots allt inte både kasta och fånga bollen. Åtminstone inte samtidigt. ((I helgen som var fångade han faktiskt ett pass)). Efter två raka förluster ligger de nu trea i konferensen och riskerar att behöva gå upp mot ett hett Wild Card-gäng (Steelers eller Chiefs kanske?) redan första veckan av slutspelet. Inte helt idealiskt.

Hos värsta fienden Denver Broncos ser läget dock bättre ut. Här finns det visserligen en hel del slitna kroppar, men framför allt handlar det om Peyton Mannings hälsa. Det lite underliga i deras situation är att vi inte kan vara riktigt säkra på att de verkligen vill ha tillbaka sin QB-stjärna.  Om Osweiler skulle visa sig behöva spela säsongen ut tror jag många i Denver är nöjda i alla fall. Han har gjort det bra och är uppenbarligen framtiden i staden. För Broncos är det således hemmaplanen som hägrar allra mest.

Sista gänget in i matchen är AFCs nuvarande etta. Cincinnati Bengals. Det luriga här är att vi trots en fantastisk säsong fortfarande inte riktigt vet vad vi kan vänta oss. Är Andy Dalton verkligen bra? Efter ha sett han och Bengals duka under i slutspelet förr har jag aningen svårt att se dem gå hela vägen. De senaste fyra årens slutspel har givit dem noll segrar. NOLL. Det var visserligen då, och nu är nu. Men är Bengals verkligen ett hot när det blir dags att skilja agnarna från vetet? En försmak på det får vi den 28 december när Bengals beger sig till Mile High stadium i Denver för vad som kan bli en direkt avgörande match rörande vem som tar divisionen. Med tanke på Marwin Lewis usla statistik i slutspelet, kan jag tänka mig att Bengals inte vill någonting hellre än att säkra upp den där hemmaplansfördelen.

Oavsett vad du fördrar, vila eller hemmaplan, är en sak säker. Att hamna på tredjeplats är ett riktigt nedköp. Då väntar troligtvis ett hett wild card som precis tagit sig till slutspel. Även om matchen skulle spelas hemma, vill inget av lagen hamna i den situationen.